This is the story of an allied aircraft lost near the town of Saint Nazaire in France during WW2, and the role that Eric Rawes had played. The story is written by Mr. René Brideau, a local historian, who has sought to preserve for posterity the part that young allied airmen played in the bombing of the German submarine base at Saint Nazaire in France. Flying Officer Eric Rawes was killed while on a bombing mission of the oil refinery near the German submarine base in December 1941.

The original is written in the form of an email to Julian Rawes (third cousin), Dr James Rawes (cousin) and Susan Rudebeck (niece). Mr. Brideau wrote the original in French and included a computerised English translation. The English version has been tidied up by Susan Rudebeck and myself. Both versions have been included in this document.

Mr. Brideau's work is deeply appreciated and is to by congratulated for his efforts both by the Rawes family and the other families who lost loved ones during World War Two.

E-mail from Rene Brideau re Errington Rawes – 21/12/09 - English translation

Dear Julian, James & Susan,
    I have been looking for your family since July 2009 and by chance found you in the month of December before Christmas. It is exactly sixty eight years ago today that a drama unfolded in our region because your relative, Errington Douglas Rawes, had just been killed on a mission with his three comrades near Saint Nazaire.

    I am surprised that you have never had any information about Eric’s death and that you did not know that he was buried at Nantes. I am really sorry that Eric’s two sisters have died. I truly understand the surprise and shock that Susan and the family suffered as they thought that Eric was presumed dead and had no other information. I do not know about the families of Durrant and Watts (crew members) but the Terry family knew that their relative was buried in Nantes. Stanley and Amy Rawes with their family lived for several years constantly asking the question: "What has happened to him? Where is he?" I am very happy to give you this information which I hope will help you to understand what happened to Errington Douglas Rawes.

    I had no personal experience of the war as I was born in April 1952 but I am very fond of history. Several years ago I decided to find the families of young airmen aged 19 to 25 who died for our freedom in the Pays de Retz. In a few years time it will be too late as the witnesses will no longer be with us. In our region during the war there were mainly farms and small towns. The last war made its mark on my parents. When the German soldiers arrived at the farm in June 1940 my parents were aged 14 and when the German soldier left on 11th May 1945 (3 days after the official armistice) they were 19 years old. All their youth therefore had been spent under German occupation.

    The German submarine base at Saint Nazaire was frequently bombed. My parents’ farm was about 8 miles from Saint Nazaire. The Americans bombed during the day and the English during the night. Saint Nazaire suffered 50 bombings. The town was destroyed but at the end of the war the German submarine base was intact and one can still visit it today.

    Sadly, during these raids several allied planes came down in the area. Eric’s plane fell less than 3 miles from the house in which I was born. Another plane, a Lancaster, fell in front of our house on 2nd April 1943 and seven members of the crew were killed. In November 2007 I decided to look for family members of this RAF Lancaster.

    I had already done some research in 1984 as my father had rescued Lieutenant Harry Roach, the navigator of a B17 42-5780 called Black Swan, which came down on 1st May 1943. My family looked after Lieutenant Roach and dressed him in civilian clothes before he crossed France with the help of the French Resistance. He went through the Pyrenees on to Gibraltar and arrived back in England 2 months later. With the help of Lieutenant Roach’s son (also called Harry) who lives in Pennsylvania, I found the 10 American families of this B17 bomber.

    In September 2008 I traced the only sister of the pilot of a Lancaster 1 W4257 DX (RAF Squadron 57). Her name is Dorothy Pickup. Dorothy came to France with her family on 5th April 2009. A small but moving ceremony took place in memory of these 7 airmen (six English and one Canadian) who are buried near Eric in the Pont du Cens Cemetery in Nantes. We included school children of the community in this ceremony so that the younger generation are better able to understand the history and the sacrifices made by these young fighters, some of whom came afar.

Research of the Lockheed Hudson piloted by Errington Rawes:

    Several months later, in July 2009, I received a message from Madame Jeannine Emeriau (nee Durand). To summarise she told me this:

    "I was at the ceremony on Sunday 5th April 2009 with this English family that you had found. A plane had also crashed in front of our house. My parents helped with this drama. The plane passed over our house and crashed in the field close by. I have practically no information. I do not know the exact date but this plane came down in December 1941 before Christmas. Four airmen were killed. They were English, Canadian or American. I know that it is a shot in the dark and that it is practically impossible to find these families with so little information but could you try .......”.
Another person, Cecile Masson (daughter of Marc Soreau) also contacted me a little later. Her parents also lived at the farm of the Breteches and had also been witnesses to this drama.

    I knew that a plane had come down near this farm and I had intended to do some research, but in the future. I immediately consulted my archives and in less than an hour I had found this plane. Four days later, 12 June 2009, I went to the Pont du Cens Cemetery. The graves of the four airmen were there. I noticed straight away that one of the airmen was in the Royal New Zealand Air Force (RNZAF).

    I had previously done some research on airmen and each country has its own laws. English law does not allow access to the military records of airmen. This is not the case in a lot of other countries, such as Canada, the USA or New Zealand. In England, military records are only given to the next of kin. A mystery remains in the case of Eric: who was responsible for the epitaph on his grave ‘Let light perpetual shine upon him’? The answer is perhaps in his records. Errington Rawes was Susan’s uncle and therefore I think that she may be able to obtain these (perhaps Julian and James could as well). I have two RAF addresses if you would like them.

    Regarding Flight Lieutenant Terry, I requested his military records from the Royal New Zealand Air Force. They sent them to me at once. In these military records there is a lot of information (I do not know about English military records). Not being able to look at English military records is a barrier for those doing research. It is true that there are medical and personal notes in these records. I was therefore very surprised that these medical files were sent to me.     In Ian Terry’s military records, it was stated that the site of the crash was indicated in 1946 – the Breteches farm as well as the names of the four airmen. I am very exact and I really wanted to be certain of the site of the crash and the names of the airmen. On 29th August, 2009 with the last witnesses of this tragedy I went to the site of the crashed plane.

A résumé of the story (with information that I actually possess):

    On Sunday 21st December, 1941 at 15.30, the Lockheed Hudson AM837 VX-N belonging to Squadron 206 of the RAF (Coastal Command, Group 15) left the base at Chivenor in England. The plane had four crew:

Flying Officer      (RAF)   RAWES, Errington Douglas  Pilot            25 yrs old
Flight Lieutenant  (RNZAF) TERRY, Ian Wingate        Navigator        25 yrs old  
Sergeant           (RAF)   DURRANT, James William    W.Op/Air gunner  20 yrs old    
Sergeant           (RAF)   WATTS, Ronald Leslie      W.Op/Air Gunner  19 yrs old 
    It was the first time that these four airmen flew together on a mission. Nevertheless they had all been on several missions. Eric had flown on his first patrol for 206 Squadron on 8th October, 1941. Flight Lieutenant Terry had been with him and had been the pilot that day. The veteran was Sergeant Durrant and the latest arrival was Sergeant Watts.     Eric was accompanied by five other Lockheed Hudsons for this mission and they had also taken off from Chivenor. In 1941 the Lockheed Hudson was a plane used for aerial reconnaissance, to escort convoys of boats and to search for submarines. However, the Coastal Command had decided to use them for a raid and the target was the oil refinery at Donges, very close to the submarine base at Saint Nazaire. It is true that the Lockheed was also used as a light bomber plane but, according to the Archives of Squadron 206, it was exceptional to use it in a raid. (I think this was the first time).

    The formation headed towards the target. At that moment the four crew members never doubted that they would see England again. During the journey Eric and his comrades had to think about Saint Nazaire. Indeed, if the objective was the oil refinery at Donges, they needed to face up to the terrible anti-air defence (the Flak) of the German submarine base which was close by. One plane returned to England with technical problems but the other five arrived near the target. All of a sudden scores of searchlights illuminated the sky, followed five minutes later by a deluge of shells from the guns of 22 Marine-flak-Regiment of Saint Nazaire. The firing rate of these large calibre guns was 10 to 15 hits a minute.     The searchlights looked for their prey in the sky. It is not certain but it is thought that Eric’s plane found its target (as the witnesses did not mention bombs at the crash site) and completed its mission. Suddenly, a searchlight (809 Marine Flak, 7th Company) the one from the La Moinerie farm where 10 to 12 German soldiers were staying, caught Eric’s plane in its sights. A second searchlight followed by a third and then many more trained their beams on the plane. The German soldiers in charge of the searchlight of La Moinerie will be congratulated by their officer for their action. The guns of the 22 Marine-Flak-Regiment continued to fire without respite at this unfortunate plane.

    Eric’s plane, once hit quickly lost altitude. The inhabitants of the Breteches farm, families Dousset, Soreau and Jean Durand who were there, watched helplessly as the plane which was on fire passed above them and crashed making a terrifying noise. The impact on the ground in a field known as ‘le pre de ronces’ was so violent that due to the speed of the plane it crossed over a little road and finally came to rest in a field called ‘La Coulee’. The four other planes arrived in England at about 22.30. One can therefore estimate the time of the crash between 18.00 and 19.00.

    Straightaway, as was often the case, the French, who knew the roads and the countryside so well, arrived before the German soldiers. It was of course positively forbidden and very dangerous to do this. Rogatienne Ginaud, who was 25 and lived at the Moinerie farm, ran to the crash site to try and help the victims but was only able to confirm that they were dead.

    The German soldiers nearest to the crash who were posted in the Moulin de Saint Viaud (near the town hall) arrived as well. The Ober Lieutenant Rees, in charge of the 3rd Battery of 809 Marine Flak which was based at La Mabilais, sent his soldiers to ask the French how to get to the plane.

    The bodies were picked up and taken to Nantes that evening or the Monday morning. They were buried in the cemetery at Nantes on Christmas Eve, 24th December, 1841, without being identified. The plane was kept by the soldiers of the 3rd Battery of 809 Marine Flak based at La Mabilais before being removed later. Bits of the plane were collected by inhabitants of the nearest farms.

    The war continued and sadly there were more planes destroyed. The liberation of Saint Nazaire took place on 11th May, 1945. Some French wondered if the Germans were going to surrender as the Armistice had been signed 3 days before.     Stanley and Amy Rawes were certainly trying to find out what had happened to their son Eric and were still hoping perhaps that he had been taken prisoner. Yes, in Normandy one could find bodies of German or allied soldiers without knowing where they had been killed or buried, but the French in the Saint Nazaire region knew exactly where the planes had fallen.

    In June 1946 Flight Lieutenant Harman arrived. He was attached to the No. 1 Missing Research and Enquiry Unit, RAF, British Forces in France. He investigated planes that had come down. He questioned Henri Dousset and Jean Durand (the father of Jeannine Emeriau). Jean Durant gave Flight Lieutenant Harman some information and advised him to go and see Rogatienne Ginaud who had seen the bodies. He questioned the owners of the Saint Viaud Cafe, M and Mme Georget who told him that the bodies had been taken to Nantes.

    Flight Lieutenant Harman asked the farmers to show him the bits of the plane that they had collected. He recorded precisely the numbers and inscriptions that were on certain pieces of the plane. One person also showed him a button that he had found thatbelonged to a New Zealand uniform.

    Flight Lieutenant Harman went to the Cemetery of Pont du Cens at Nantes, found the graves and exhumed the four bodies. On 14th June, 1946 he delivered his report. The four bodies were definitely identified.

    Concerning your family, I searched in the archives and on the internet. Rawes is not a common name. First of all, I searched on the internet in Lisbon, Portugal where Eric lived. I found the website of James Rawes & Co in Lisbon and left a message without a lot of hope. Then, by chance I found Julian Rawes’ website. It is a well documented site with lots of information. I said to myself that he must be part of Errington Rawes’ family. I hesitated to write to you as I could see that you were a well known family. Nevertheless, I thought that the Rawes family would perhaps be happy to know the circumstances of their relative’s death. I sent a message to Julian and you know the rest.

    I have also been looking for the three other families but it is very difficult. In spite of this I am making some advances in my research which could last several months to several years. The names of the families Durrant and Watts are very common in England. There are hundreds. Ronald Watts was, I think, an only son but James Durrant had brothers and sisters. Ian Terry’s Australian parents were dead at the end of the war. In the archives I discovered that he had a brother who was in the RAF but he was killed in 1944 and was buried in Egypt. He had just had time to marry a Scot in 1944. I travel a lot with this family. On Ian Terry’s grave it says he was a New Zealander. He was actually an Australian, born in Sydney, and New Zealand was the country where he joined the RNZAF.

    At Christmas I am going to go to my wife’s family in Nantes. In passing the Cemetery of Pont du Cens, I shall give a sincere thought to Errington Rawes and his family. I would very much like to thank your family for the sacrifice it has made for our freedom. It should have been done a long time ago. But, as the French proverb goes: "it is never too late to do good".

    In her e-mail Susan told me that she would like to come to France with her family next year. Perhaps Julian and James would like to come too? I would be very happy to meet your family. We could obviously go to the Cemetery of Pont du Cens, to the place where Eric died, to meet the witnesses (I only know four that are still alive), to see the German submarine base, the oil refinery that Eric came to bomb and lots of other things. These witnesses are very old. Jean and Henriette Durand, the parents of Jeannine Emeriau are 92 in 2010, but with Marc Soreau (the father of Cecile Masson) they are able to pinpoint the precise place of the crash.

    Eric died in the township known as Saint Viaud (a little less than 2000 inhabitants). If your family come to France I shall ask the mayor and some war veterans if they could have a little ceremony in memory of Eric and his comrades. (Listen, I do not know if this will be possible). I would very much like these four airmen to be honoured as they deserve and not to be forgetten.

    Although the inhabitants of the area did not know the names of these airmen they have never forgotten them. They are truly grateful to your family. I shall finish this narrative today but there will certainly be further information on this story to come. My letter is a little long but I hope that you will understand the computer translation. If you have any questions please do not hesitate to ask me.


E-mail from Rene Brideau re Errington Rawes – 21/12/09 - French version

Chers Julian, James et Susan,
    Je recherche votre famille depuis le mois de Juillet 2009 et le hasard a voulu que je vous retrouve au mois de Décembre avant Noël. Il y a 68 ans exactement aujourd’ hui un drame se déroulait dans notre région car votre parent, Errington Douglas RAWES, venait d’être tué avec ses 3 camarades en mission près de Saint NAZAIRE.

    Je suis surpris que vous n’ayez aucune information sur la mort d’Errington et que vous ne sachiez pas qu’il était enterré à NANTES. Je regrette vraiment que les 2 sœurs d’Errington soient décédées. Je comprends parfaitement l’étonnement, le choc de Susan et de sa famille qui pensaient qu’Errington était présumé mort sans aucune autre explication. Je ne sais pas pour les familles DURRANT et WATTS mais la famille TERRY savait que leur parent était enterré à NANTES. Stanley, Amy RAWES et sa famille ont dû vivre pendant toutes ces années en se posant ces éternelles questions: "Que lui est-il arrivé? Où est-il?". Je suis très heureux de vous donner ces informations qui j’espère vous permettront de comprendre ce qui est arrivé à Errington Douglas RAWES.

    Je n’ai pas connu la guerre car je suis né en Avril 1952 mais j’aime beaucoup l’histoire. Il y a quelques années j’ai décidé de retrouver les familles de ces jeunes aviateurs de 19 à 25 ans qui sont morts pour notre Liberté dans le Pays de Retz. Dans quelques années il sera trop tard car les témoins auront disparus. Pendant la guerre dans notre région il y avait surtout des fermes et de petites villes. Mes parents ont été marqués par la dernière guerre. En effet lorsque les soldats Allemands sont arrivés à la ferme en Juin 1940 ils avaient 14 ans et lorsqu’ils se sont rendus le 11 Mai 1945 (3 jours après l’armistice officiel), mes parents avaient 19 ans. Toute leur jeunesse s’est donc déroulée sous l’occupation Allemande.

    Les bombardements sur la Base Sous-marine Allemande de Saint NAZAIRE étaient fréquents. La ferme de mes parents était à environ 8 miles de Saint NAZAIRE. Les Américains bombardaient le jour et les Anglais la nuit. Saint NAZAIRE a subi 50 bombardements. La ville a été détruite mais à la fin de la guerre la Base Sous-marine Allemande était intacte et on peut encore la visiter aujourd’hui.

    Malheureusement au cours de ces raids plusieurs avions alliés sont tombés dans la région. L’avion d’Errington RAWES est tombé à moins de 3 miles de la maison où je suis né. Un autre avion, un Lancaster, est tombé devant notre maison le 2 Avril 1943 et les 7 membres de l’équipage ont été tués. En Novembre 2007 j’ai décidé de rechercher les membres des familles de ce Lancaster de la RAF.

    J’avais déjà fait des recherches en 1984 car mon père avait secouru le Lieutenant Harry ROACH, navigateur du B17 42-5780 appelé Black Swan, tombé le 1er Mai 1943. Ma famille avait soigné le Lieutenant Harry ROACH, l’avait habillé en civil, puis il avait traversé la France avec l’aide de la Résistance Française, avait passé les Pyrénées, Gibraltar et avait rejoint l’Angleterre 2 mois plus tard. J’ai retrouvé les 10 familles Américaines de ce B17 avec l’aide de son fils, qui s’appelle également Harry, et qui vit en Pennsylvanie.

    En Septembre 2008 j’ai retrouvé l’unique sœur du pilote du Lancaster I W4257 DX (57 Squadron RAF), Dorothy PICKUP. Dorothy est venue en France avec sa famille le 5 Avril 2009. Une petite cérémonie émouvante a eu lieu à la mémoire de ces 7 aviateurs (6 Anglais et un Canadien) qui sont enterrés près d’Errington RAWES dans le Cimetière du Pont du Cens à NANTES. Nous avions associé à cette cérémonie des enfants des écoles de la commune afin que les jeunes générations puissent mieux comprendre l'histoire et les sacrifices consentis par ces jeunes combattants venus parfois de très loin.

La recherche du Lockheed Hudson d’Errington RAWES:

    Quelques mois plus tard, le 8 Juillet 2009, j’ai reçu un message de Mme Jeannine EMERIAU (née DURAND). En résumé elle me disait ceci :

    "J’étais à la cérémonie le Dimanche 5 Avril 2009 avec cette famille Anglaise que vous avez retrouvée. Devant notre maison est tombé aussi un avion. Mes parents ont assisté à ce drame. L’avion est passé au dessus de notre maison et s’est écrasé dans le champ un peu plus loin. Je n’ai pratiquement pas d’information. Je ne connais pas la date exacte mais cet avion est tombé en Décembre 1941 avant Noël. Il y avait 4 aviateurs tués. C’étaient des Anglais, des Canadiens ou des Américains. Je sais que c’est une bouteille jetée à la mer (c’est une expression) et qu’il est pratiquement impossible de retrouver ces familles avec si peu d’information mais pourriez-vous essayer…."
   Une autre personne, Cécile MASSON (fille de Marc SOREAU), m’a contacté un peu plus tard. Ses parents habitaient aussi à la ferme des Breteches et avaient également été témoins de ce drame.

    Je savais qu’un avion était tombé près de cette ferme et j’avais l’intention de faire des recherches mais plus tard. J’ai consulté immédiatement mes Archives, différentes sources et en moins d’une heure j’avais retrouvé cet avion. Quatre jours plus tard, le 12 Juillet 2009, je me suis rendu au Cimetière du Pont du Cens. Les tombes des 4 aviateurs étaient bien là. Je remarquai immédiatement que l’un des aviateurs était dans la Royal New Zélande Air Force (RNZAF).

    J’avais déjà fait des recherches sur des aviateurs et chaque pays a ses lois. Les lois Anglaises n’autorisent pas l’accès au dossier militaire des aviateurs. Ce n’est pas le cas dans beaucoup d’autres pays comme le Canada, les USA ou la Nouvelle Zélande. En Angleterre, les dossiers militaires sont uniquement transmis à la famille proche. Un mystère demeure pour Errington : qui a gravé sur sa tombe "Let light perpetual shine upon him"? La réponse est peut-être dans ce dossier. Errington RAWES étant l’Oncle de Susan, je pense qu’elle peut l’obtenir (peut-être aussi Julian et James). J’ai les 2 adresses de la RAF si vous le désirez.

    J’ai demandé le dossier militaire du Flight Lieutenant Ian TERRY à la Royal New Zélande Air Force. Il m’a été envoyé rapidement. Dans ces dossiers militaires il y a de très nombreuses informations (je ne connais pas les dossiers militaires Anglais). C’est une barrière de ne pas pouvoir consulter les dossiers militaires Anglais pour les personnes qui font des recherches. C’est vrai qu’il y a aussi des informations très personnelles et médicales dans ces dossiers. J’ai été d’ailleurs très surpris qu’on me transmette ces dossiers médicaux.

    Dans le dossier militaire de Ian TERRY, le lieu du crash était indiqué en 1946, la ferme des Breteches ainsi que les noms des 4 aviateurs. Je suis trés précis et je voulais absolument une certitude du lieu du crash et des noms des aviateurs. Formidable, c’était OK. Le 29 Août 2009, avec les derniers témoins de cette tragédie, je me suis rendu sur le lieu du crash de l’avion.

RÉSUMÉ DE L’HISTOIRE (avec les informations que je possède actuellement):

    Le Dimanche 21 Décembre 1941, à 15:30, le Lockheed Hudson AM837 VX-N, appartenant au 206 Squadron de la RAF (Coastal Command, Group 15), décollait de la Base de Chivenor en Angleterre. L’avion comprenait 4 membres d’équipages:

Flying Officer      (RAF)   RAWES, Errington Douglas  Pilot            25 yrs old
Flight Lieutenant  (RNZAF) TERRY, Ian Wingate        Navigator        25 yrs old  
Sergeant           (RAF)   DURRANT, James William    W.Op/Air gunner  20 yrs old    
Sergeant           (RAF)   WATTS, Ronald Leslie      W.Op/Air Gunner  19 yrs old 
    C’était la première fois que ces 4 aviateurs faisaient une mission ensemble. Néanmoins ils avaient tous fait plusieurs missions. Errington avait fait sa première patrouille au 206 Squadron le 8 Octobre 1941 avec le Flight Lieutenant Ian TERRY qui pilotait ce jour là. Ian TERRY était arrivé au 206 Squadron avant lui en Avril 1941. Le vétéran était le Sergent DURRANT et le dernier arrivé était le Sergent WATTS.

    Pour ce Raid Errington était accompagné de 5 autres Lockheed Hudson qui avaient également décollés de Chivenor. En 1941, le Lockheed Hudson était un avion prévu pour la reconnaissance aérienne, pour escorter les convois de bateaux et pour faire la chasse aux sous-marins. Pourtant le Coastal Command avait décidé de faire un Raid et l’objectif était la Raffinerie de Pétrole de DONGES, juste à côté de la Base Sous-marine de Saint NAZAIRE. C’est vrai que le Lockheed était aussi un bombardier léger mais dans les Archives du 206 Squadron, en 1941, c’était vraiment exceptionnel de faire un Raid (je pense mëme que c’était le premier).

    La formation se dirigeait alors vers la cible. A ce moment-là, les 4 membres de l’équipage ne se doutaient pas qu’ils ne reverraient jamais l’Angleterre. Pendant le trajet Errington et ses camarades devaient penser à Saint NAZAIRE. En effet, si l’objectif était la Raffinerie de Pétrole de DONGES, ils devaient affronter la terrible défense anti-aérienne (Flak) de la Base Sous-marine Allemande qui se trouvait juste à côté. Un avion était retourné en Angleterre pour des problèmes techniques mais les 5 autres arrivèrent près de la cible. Tout à coup les faisceaux de dizaines de projecteurs illuminèrent le ciel suivi 5 minutes plus tard par un déluge d’obus de tous les canons du 22 Marine-Flak-Regiment de Saint NAZAIRE. La cadence de tirs des canons de gros calibres était de 10 à 15 coups par minute.

    Les faisceaux des projecteurs cherchaient leurs proies dans le ciel. Ce n’est pas précisé, mais l’avion d’Errington a dû trouver la cible (les témoins ne parlent pas de bombes. sur le lieu du crash) et remplir sa mission. Soudain un projecteur (809 Marine Flak, 7ème Compagnie), celui de la ferme de La Moinerie où se trouvait 10 à 12 soldats Allemands, prit dans son faisceau l’avion d’Errington, puis un 2ème projecteur, puis un 3ème et très rapidement de nombreux projecteurs concentrèrent leurs faisceaux sur cet avion. Les soldats Allemands du projecteur de La Moinerie seront d’ailleurs félicités par leur Officier à la suite de cette action. Les canons du 22 Marine-Flak-Regiment tiraient sans discontinuer sur le malheureux avion.

    Touché, l’avion de Errington perdait rapidement de l’altitude. Les habitants de la ferme des Breteches, les familles DOUSSET, SOREAU et Jean DURAND qui étaient là, regardaient impuissants cet avion en flammes passer au dessus d’eux et s’écraser dans un bruit terrifiant. L’impact au sol fut si violent dans le champ appelé "le pré des ronces" qu’avec la vitesse l’avion rebondit, passa au dessus d’une petite route et s’écrasa définitivement dans un champ appelé "La Coulée". Les 4 autres avions se posèrent en Angleterre vers 22:30. On peut donc estimer l’heure du crash entre 18 et 19 h le soir.

    Immédiatement, comme c’était souvent le cas, les Franéais connaissant mieux les chemins et la campagne arrivaient avant les soldats Allemands. C’était bien sûr formellement interdit et très dangereux. Rogatienne GINAUD, qui avait 25 ans et habitait à la ferme de La Moinerie, courut sur les lieux du crash pour secourir ces malheureux mais ne pouvait que constater la mort de ces 4 aviateurs (je ne vous donne pas de détails qui sont assez terribles).

    Les soldats Allemands les plus proches du crash, qui étaient postés dans le Moulin de Saint VIAUD (près de la Mairie actuelle), arrivèrent aussitôt. L’Oberleutnant REES, commandant la 3ème Batterie du 809 Marine Flak qui était situé à La Mabilais, envoya ses soldats pour interdire l’accès de l’avion aux Français.

    Les corps furent enlevés et emmenés à NANTES le soir ou le Lundi matin. Ils furent enterrés dans le cimetière à NANTES le 24 Décembre 1941, veille de Noël sans être identifiés. L’avion fut gardé par les soldats de la 3ème Batterie de Flak de La Mabilais puis il fut enlevé un peu plus tard. Des restes de l’avion furent récupérés par les fermes les plus proches.     Stanley et Amy RAWES se demandaient sans doute ce qui était arrivés à leur fils Errington et espérait peut-être encore qu’il avait été fait prisonnier. Si en Normandie on trouvait des corps de soldats Allemands ou Alliés sans savoir où ils avaient été tués ou enterrés, les Français de la région de St NAZAIRE savaient très bien où étaient tombés les avions.

    En Juin 1946 arriva le Flight Lieutenant HARMAN appartenant au No 1 Missing Research and Enquiry Unit, Royal Air Force, British Forces in France. Il fit une enquête sur la chute des avions. Il interrogea Henri DOUSSET et Jean DURAND (père de Jeannine EMERIAU). Jean DURAND donna des informations au Flight Lieutenant HARMAN et lui conseilla d’aller voir Rogatienne GINAUD qui avait vu les corps. Il interrogea les propriétaires du café de Saint VIAUD, M. et Mme GEORGET, qui lui indiquèrent que les corps avaient été emmenés à NANTES.

    Le Flight Lieutenant HARMAN, demanda aux fermiers de lui montrer des restes de l’avion qu’ils avaient récupérés. Il enregistra précisément les numéros et inscriptions qui étaient sur certains morceaux de l’avion. Une personne lui montra également un bouton d’uniforme Néo Zélandais qu’il avait trouvé.

    Le Flight Lieutenant HARMAN se rendit au Cimetière du Pont du Cens à NANTES, trouva les tombes et fit exhumer les 4 corps. Le 14 Juin 1946, il rendit son rapport. Les 4 corps étaient définitivement identifiés.

    Concernant votre famille, j’ai cherché dans les archives et sur Internet, le nom de RAWES n’est pas courant. Sur Internet, j’ai d’abord cherché à Lisbonne au Portugal où vivait Errington. J’ai trouvé le site des bateaux RAWES et j’ai envoyé un message à James Rawes sans beaucoup d’espoir. Puis par hasard, j’ai trouvé le site de Julian RAWES. C’est un site très bien documenté avec beaucoup d’informations. Je me suis dit qu’il devait faire partie de la famille d’Errington RAWES. J’ai beaucoup hésité à vous écrire car j’ai vu que vous étiez une famille renommée (très connue). Néanmoins j’ai pensé que cette famille RAWES serait peut-être heureuse de connaître les circonstances de la mort de leur parent. J’ai envoyé un message à Julian et vous connaissez la suite.

    Je recherche également les 3 autres familles mais c’est très difficile. Néanmoins j’avance dans mes recherches qui peuvent durer de quelques mois à plusieurs années. Les noms de familles DURRANT et WATTS sont extrêmement courants en Angleterre. Il y en a des centaines. Ronald WATTS était je pense fils unique mais James DURRANT avait des frères et des soeurs. Les parents de l’Australien Ian TERRY étaient morts è la fin de la guerre. J’ai découvert dans les Archives qu’il avait un frère qui était dans la RAF mais il a été tué en 1944 et est enterré en Egypte. Il avait juste eu le temps de se marier avec une Ecossaise en 1944. Je voyage beaucoup avec cette famille. Sur la tombe de Ian TERRY il est indiqué New Zeland. C’est le pays où il s’était engagé dans l’Armée (RNZAF) mais sa nationalité était Australienne (né à Sydney).

    A Noël, je vais aller dans la famille de ma femme à NANTES. En passant devant le Cimetière du Pont du Cens, j’aurai une pensée sincère pour Errington RAWES et votre famille. J’aimerais vraiment remercier votre famille pour le sacrifice qu’elle a fait pour notre Liberté. Il aurait fallu le faire depuis longtemps. Mais je pense, comme dit le proverbe Français, "qu’il n’est jamais trop tard pour bien faire".

    Dans son email Susan me dit qu’elle veut venir en France avec sa famille l’année prochaine. Peut-être que Julian et James aussi? Je serai vraiment très heureux de rencontrer votre famille. Nous pourrions évidemment aller au Cimetière du Pont du Cens, à l’endroit où est mort Errington, rencontrer les témoins (pour l’instant je n’en connais que 4 qui sont encore vivants), aller voir la Base Sous-marine Allemande, la Raffinerie de Pétrole qu’Errington venait bombarder et beaucoup d’autres choses. Certains témoins sont très âgés. Jean et Henriette DURAND, les parents de Jeannine EMERIAU, auront 92 ans en 2010 mais avec Marc SOREAU (père de Cécile MASSON) ils ont permis de localiser précisément le crash de l’avion.

    La commune dans laquelle est mort Errington s’appelle Saint VIAUD (un peu moins de 2000 habitants). Si votre famille vient en France je vais demander au Maire et aux anciens combattants s’ils peuvent faire une petite cérémonie à la mémoire d’Errington et de ses camarades (Attention, je ne sais pas si cela sera possible). J’aimerais beaucoup que ces 4 jeunes aviateurs soient honorés comme ils le méritent et ne soient pas oubliés.

    Bien que les habitants de la région ne sachent pas les noms de ces aviateurs, ils ne les ont jamais oubliés. Ils sont vraiment reconnaissants à votre famille. Je termine ce récit aujourd’hui mais il y aura certainement un complément d’information dans l’avenir sur cette histoire. Ma lettre est un peu longue et j’espère que vous comprendrez la traduction de l’ordinateur. Si vous avez des questions, n’hésitez pas à me les poser.

René Notes:-
Errington Douglas Rawes was born in Wandsworth, London on 12 May 1916.

Eric Rawes was the son of Stanley Rawes of Lisbon by his wife Amy Jane Dawson. His sisters were Elizabeth Mabel who married Donald Kerr and Dorothy Irene who married Henry Roper Caldbeck.

Arranged from the original by Julian Rawes, March 2010